RIP. Civile: lezioni da un avvio fallito

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Il tentativo di alto profilo, supportato da blockchain, di alimentare i nascenti siti di notizie digitali si sta chiudendo.

(Ren LaForme)

Civil, il tentativo di alto profilo, supportato da blockchain, di alimentare i nascenti siti di notizie digitali, si sta chiudendo.

Il suo sito Web ha continuato a pubblicare storie di oltre 100 organizzazioni membri fino a questa settimana, ma il fondatore e CEO Matthew Iles mi ha detto martedì che aveva concluso che l'impresa non era sostenibile. È 'la fine di Civil', ha detto.

Iles e il suo team tecnico di sette persone saranno trasformati nel principale investitore di Civil, lo studio blockchain ConsenSys, per sviluppare nuove strategie di prodotto.

Quando ho chiesto se c'era un'eredità, Iles ha fatto una pausa per un po', poi ha detto: 'Non ci ho davvero pensato. Civil occuperà sempre un posto speciale nel mio cuore. È stato un grande esperimento - un colpo di luna - e sapevamo che le probabilità erano lunghe'.

Ha detto che crede ancora che un incubatore autonomo e decentralizzato per le startup giornalistiche abbia dei meriti, ma non prevede come e se il concetto potrebbe essere ripreso.

Il disfacimento di Civil è in corso da almeno sei mesi.

Il sostegno finanziario diretto delle organizzazioni membri si è interrotto all'inizio di quest'anno. Le ambizioni di collegarsi a società di notizie affermate come l'Associated Press si sono bloccate.

Vivian Schiller, un dirigente di notizie digitali ben viaggiato e rispettato che era stato presidente della relativa Fondazione Civile, lasciato a capo dei programmi di media e tecnologia presso l'Aspen Institute all'inizio di quest'anno. Altri giornalisti che lavoravano per Civil o associati come consulenti l'hanno seguita fuori dalla porta.

Civile era lanciato nel 2017 al culmine dell'entusiasmo per la valuta virtuale blockchain. L'impresa aveva complesse unità di collegamento e un'opaca struttura di autogoverno destinata a garantire l'attenzione alle notizie e l'integrità editoriale.

Alla fine, 'è stato troppo complicato e difficile da spiegare', mi ha detto Schiller in un'intervista telefonica. “Era un volantino, un'idea estremamente ambiziosa ed ero orgoglioso di farne parte. … È difficile dire se fosse in anticipo sui tempi o semplicemente mai praticabile.

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Nonostante tutta la sua complessità, la caduta di Civil è stata semplice. Era stato quasi interamente finanziato da ConsenSys, una grande società blockchain a scopo di lucro, e il suo CEO, l'imprenditore seriale Joe Lubin .

La bolla iniziale della blockchain è esplosa proprio mentre Civil si stava avviando e deve ancora tornare. ConsenSys sta affrontando le sue sfide con diversi round di licenziamenti: il 14% del personale sia a febbraio che ad aprile dopo un round precedente alla fine del 2018. Quindi il rubinetto principale delle entrate è stato chiuso e Civil non è riuscito a ottenere finanziamenti sostitutivi per 'sostenersi indipendentemente”, nelle parole di Iles.

'Abbiamo sviluppato una tecnologia avvincente', ha detto Iles, 'ma alla fine abbiamo cercato di fare qualcosa che non era pronto per la prima serata'.

La mia prospettiva (echeggiata da Schiller) è che i tentativi onorevoli che non lo rendono semplicemente parte dell'importante movimento per inventare alternative ai vacillanti organi di informazione commerciale. I successi sono stati numerosi: ProPublica, Texas Tribune, Report for America e molti altri.

E Civil ha fatto del bene: il suo 'primo volo' di 14 organizzazioni membri ha ricevuto 1 milione di dollari in sovvenzioni senza vincoli.

'Sono molto grato per tutto ciò che hanno fatto per noi', mi ha detto Larry Ryckman, co-fondatore ed editore del Colorado Sun. “Non avremmo potuto rimetterci in piedi senza di loro. E non sono stati solo i soldi... ci hanno fornito supporto tecnico e le competenze che ci mancavano'.

L'ampio gruppo internazionale che si è unito dopo il primo round non ha ottenuto contanti all'avvio, solo 'token' blockchain che non hanno mai guadagnato più del valore nominale. Tuttavia, 'non è nemmeno costato loro nulla', ha detto Schiller. In effetti, Civil 'era un'affiliazione con una rete globale di organizzazioni affidabili... che non ha ottenuto il decollo'.

ALTRO SUL CIVILE: Civil tenta un rilancio ma restano blockchain e una complessa 'costituzione'.

Allegra Hobbs ha raccontato la delusione dei siti membri e il crash della blockchain tre settimane fa un pezzo completo per Study Hall , una newsletter settimanale sui media per gli operatori dei media.

Per il Colorado Sun, lanciato dagli alumni di Denver Post poiché MediaNews Group aveva tagliato un terzo del suo personale lì, il crollo di Civil insieme all'attuale recessione hanno richiesto un completo rifacimento dei piani strategici. 'Ma ce la faremo', ha detto Ryckman.

Nei primi giorni del lancio di Civil, le principali testate giornalistiche erano aperte a una relazione.

'Stavamo cercando di mettere a punto un progetto con Civil relativo alla registrazione e al monitoraggio delle foto', ha scritto in una e-mail Jim Kennedy, capo della strategia per l'Associated Press. “Ma quel progetto è stato messo da parte per ora, qui. Non sono sicuro delle prospettive per la rivisitazione... Non ho avuto contatti diretti con loro per un po' di tempo'.

'Sinceramente sono sempre stato un po' confuso riguardo alle diverse parti dell'org', Kinsey Wilson, fondatore e capo del progetto Newspack presso l'azienda proprietaria di WordPress (e fino a poco tempo fa un fiduciario di Poynter), mi ha inviato un'e-mail. 'L'ultima volta che ho parlato con Matthew, stavano lavorando per fornire la tecnologia per autenticare, distribuire e monetizzare i contenuti delle notizie'. Ma non ci sono state ulteriori comunicazioni.

Il Fondazione Civile ha schierato nove veterani delle notizie digitali di prima qualità come Consiglio civile. Dovevano aiutare nelle decisioni di ammettere, rifiutare o espellere le organizzazioni membri come spiegato sul sito:

Il Consiglio civile è l'autorità di governo all'interno del protocollo civile, in base al quale i titolari di token possono presentare ricorso contro una decisione per la revisione. Il Consiglio Civile ha la capacità di ribaltare le decisioni della comunità, ma la comunità a sua volta ha il potere di porre il veto al Consiglio attraverso un voto a maggioranza assoluta.

Alcuni siti sono stati infatti respinti per essere gruppi troppo commerciali o di difesa sotto mentite spoglie.

Non sono qui per gongolare perché uno scettico ha dato ragione. Penso che lo stato dell'arte nel supportare il giornalismo necessario in un momento di grande bisogno sia avanzato rapidamente durante i tre anni di vita di Civil.

Il supporto diretto dei giornalisti, se possono definire in una domanda un progetto specifico con un payoff, ha funzionato bene. Report for America, il Local News Project di ProPublica e le iniziative dei gruppi di beneficenza delle società di piattaforme gravitano su questo approccio. Una struttura molto più elaborata è probabilmente più un ostacolo che un aiuto.

Rick Edmonds è l'analista del settore dei media di Poynter. Può essere raggiunto via e-mail.